Catholic Transcript Magazine of the Roman Catholic Archdiocese of Hartford Connecticut

Sunday, June 24, 2018

abp column celibacy bm may17Photo by Bob Mullen

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Not too long ago, media attention was focused on a comment by Pope Francis about studying the possibility of priestly ordination for select married men in remote places that are in dire need of a priest to celebrate the sacraments. “But,” he cautioned, “optional celibacy isn’t the solution.”

 It is true that celibacy is not absolutely required for priestly ordination. The Latin Catholic Church already has some priests who were married before they were received into the Catholic Church and then ordained, as have the Eastern Catholic Churches. What is troubling is that so many Catholics have little or no appreciation of the scriptural origins and spiritual value of celibacy.


Let’s begin with some of the basics about celibacy from Scripture:

Celibacy can be defined as the renunciation of marriage for religious reasons (virginity and voluntary continence are other ways of referring to the same reality). The institution of celibacy as a Christian state in life is described in Matthew 19 following Jesus’ teaching against divorce: “His disciples said to him: ‘If that’s how things are between husband and wife, it’s better not to marry.’ But he replied: ‘Not everyone can accept what I have said, but only those to whom it is granted. For there are some who are eunuchs from their mother’s womb, and some who were made so by other men, and there are eunuchs who have made themselves so for the sake of the kingdom of heaven. Let anyone accept this who can.’” (vv. 10-12)

Judaism had little regard for the unmarried, and it would seem that the offensive term “eunuch” may have been used as a kind of insult against Jesus because he was not married. But how does Jesus turn around this offensive innuendo? He acknowledges that some may be unmarried because of some natural defect, the wickedness of others or the circumstances of life. But then he says something totally new. He introduces the possibility of being unmarried “for the sake of the kingdom of heaven. Let anyone accept this who can.” Christ’s words will be understood by those given the grace to understand as part of a new order of things, the order of redemption.

Celibacy shows what the final condition of men and women will be in the kingdom. The celibacy of the few is a prophetic sign for the benefit of the many. It reminds them that although marriage is holy, beautiful and redeemed by Christ, it is not everything. Marriage is a reality that is linked to this world and is, therefore, transitory. As Jesus says, “The sons of this age marry and are given in marriage, but those who are deemed worthy to attain to the coming age and to the resurrection of the dead neither marry nor are given in marriage.” (Lk 20:34ff) As one author puts it, celibacy “for the kingdom of heaven” is a reminder to married people of the primacy of the spirit and of God. It reminds them that God has made us for himself and, therefore, our hearts will always be “unsatisfied” until they rest in him.

A second passage in the New Testament comes from St. Paul. In the First Letter to the Corinthians, he says that “the world as we know it is passing away. ... I want you to be free from anxiety.” Paul says that the unmarried person is concerned with the Lord’s affairs, and how to please the Lord, while the married person is concerned with worldly affairs — how to please his or her spouse — and so is divided. “I say this for your own benefit, not to put any restraint upon you, but to promote good order and unhindered devotion to the Lord.” (1 Cor 7:32-35)

St. Paul’s undivided “concern with the Lord’s affairs” again focuses attention on the kingdom to come, as well as a practical application. A book on priestly celibacy published several years ago includes essays by a non-Catholic minister and his wife. The married Protestant minister writes: “After over a decade in the ordained ministry, I have reached the unexpected conclusion that there is a compelling case to be made for the disciplined separation of the clerical and marital vocation. One can serve and honor God in both, of course; but human frailty intrudes. ... For at some point almost every married member of the clergy must make a decision: To which of my vows — the one to my office or the one to my spouse — do I owe the greater allegiance? ... Implicitly, the deal is struck: I will sacrifice one on the altar of the other.” (Priestly Celibacy, P. Stravinskas, ed. Newman House, 2001, p. 86f)

Much more could be said from Scripture, including Christ’s promise to those who leave parents, spouse and property for his sake; the virginity of Mary and John the Baptist; and the treatment of marriage and virginity in the Book of Revelation. I daresay that in light of Scripture the question is not: Why does the life of the Catholic Church include celibacy? The question is: Why don’t all Christian churches practice it and honor             it in some way?

Now I would like to say something about celibacy in the history of the Church:

What most people, including Catholics, have heard about celibacy comes from a secular portrayal of Catholic history, teaching and practice often based on ignorance or even an anti-Catholic bias. Priestly celibacy is almost always presented along the following lines: “Most of the apostles were married. Celibacy was optional for centuries. The Church imposed it on priests for its own reasons, such as the protection of property. It should be abandoned if there is a shortage of priests.”

Listen to what one of America’s greatest Catholic biblical scholars, the late Father Raymond Brown, has to say: “Often the false impression is given that priestly celibacy is a medieval imposition. It is true that a law applicable to the whole Western Church stems from the Middle Ages ... but in certain areas of the West the custom of celibacy for priests can be documented back to ca. 300. Even in areas where there was a married clergy, generally marriage had to be contracted before ordination; it was very widespread that an ordained priest could not marry. The first law imposing celibacy appeared in Spain in 306, and the movement was so strong that the Council of Nicea (325) debated the advisability of making celibacy compulsory for clergy.” (Priest and Bishop, note, p. 26)

Father Brown explains; “[I]n the New Testament celibacy was not demanded of all who followed Jesus or even of the Twelve, but it was held up as an ideal to those who were able to bear it.” (Mt 19:12; 1 Cor 7:7-9) Since this ideal was held up precisely for the sake of the kingdom of heaven, from a very early period the Church has not deemed it illogical to seek candidates willing to live by the ideal of celibacy among those who want to devote themselves in a special way to promoting the kingdom of heaven. By the law that allows only a celibate clergy, the Western Catholic Church has ensured a large-scale, public witness of the celibate life.” (ibid.)

The bottom line is: celibacy, coming from Christ, was not only highly esteemed, but also practiced from the beginning. Recent scholarship has argued that priestly celibacy is apostolic in its origins, and not a later development. The earliest Christian tradition is not unanimous as to which apostles were married, but it does suggest that those apostles who were married lived in a condition of conjugal abstinence in keeping with Luke 18:28-30, where we read: “Peter said, ‘Look, we have left our homes and followed you.’” And Jesus said to them, ‘Truly I tell you, there is no one who has left house or wife or brothers or parents or children for the sake of the kingdom of God who will not get back very much more in this age, and in the age to come eternal life.”

Another accusation is that the Catholic Church has put too wide an interpretation on the words of Jesus about voluntary celibacy for the sake of the kingdom by imposing it on all its priests. I cannot improve on the succinct response of another priest, Father Raniero Cantalamessa. He writes: “It is true that Jesus did not impose the choice of celibacy, but neither does the Church impose it, much less does it forbid anyone to marry. To view the celibacy of Catholic priests in this light is a grave distortion. The Church has only laid this down as one of the requirements for those who wish to exercise the priestly ministry, which remains a free choice. The Church copies Jesus’ approach to the rich young man and says: If you want to work with me, accept a life of chastity and then come and serve me. ‘If you want!’ Since the priesthood is a call to serve the Church as fellow-workers of the bishop, it surely has the right to determine the requirements for such service.” (Virginity, p. 13) We might say that, with the passing of time, the Gospel value of celibacy has been demanded more, not less, as part of the clergy’s discipleship.

Within the living memory of many of us, clerical celibacy received its most definitive reaffirmation at the Second Vatican Council. The Dogmatic Constitution on the Church — Lumen Gentium — praises celibacy as “an incentive to charity” and “a particular source of spiritual fruitfulness in the world.” (no. 42)

Building on this affirmation, the council’s Decree on the Life and Ministry of Priests goes on to explain celibacy’s “many-faceted suitability for the priesthood.” After acknowledging all the scriptural roots of celibacy mentioned above, the council fathers teach that the current requirement of celibacy “in so far as it concerns those who are destined for the priesthood, this Holy Synod again approves and confirms. It fully trusts that this gift of the Spirit, so fitting for the priesthood of the New Testament, will be given in abundant measure by the Father, provided that those who participate in the priesthood of Christ through the sacrament of Orders, as well as the whole Church, humbly and fervently pray for it.” (no. 16)

For half a century now, the Church has sought with remarkable dedication and generosity to implement the council’s vision and to respond to its challenge to renew the Church so that she can more effectively fulfill her mission of evangelizing our age. The council spoke of a “full trust” that this gift of the Spirit “will be given in abundant measure by the Father.” We need to have faith in what the council teaches about priestly celibacy, and to share its trust about how abundantly the Father will bestow this grace, provided we “humbly and fervently pray for it.”


El llamado del sacerdote al celibato

No hace mucho tiempo, la atención de los medios de comunicación se centró en un comentario del Papa Francisco sobre el estudio de la posibilidad de la ordenación sacerdotal para selectos hombres casados en lugares remotos que están en extrema necesidad de un sacerdote para celebrar los sacramentos. "Pero", advirtió, "el celibato opcional no es la solución".

Es cierto que el celibato no es absolutamente necesario para la ordenación sacerdotal. La Iglesia Católica Latina ya tiene algunos sacerdotes que se casaron antes de ser recibidos en la Iglesia Católica y luego ordenados, al igual que las Iglesias católicas orientales. Lo que es preocupante es que muchos católicos tienen poca o ninguna apreciación de los orígenes bíblicos y el valor espiritual del celibato.

Comencemos con algunos de los fundamentos sobre el celibato en la Escritura:

El celibato puede definirse como la renuncia al matrimonio por razones religiosas (la virginidad y la continencia voluntaria son otras formas de referirse a la misma realidad). La institución del celibato como un estado cristiano en la vida se describe en Mateo 19 siguiendo la enseñanza de Jesús contra el divorcio: "Los discípulos le dijeron: ‘Si ésa es la condición del hombre que tiene mujer, es mejor no casarse.’” Pero Jesús les contestó: “No todos pueden aceptar lo que acabo de decir, sino solo aquellos que han recibido este don. Hay hombres que han nacido eunucos. Otros fueron mutilados por los hombres. Hay otros todavía, que se hicieron tales por el Reino de los Cielos. ¡Entienda el que pueda!" (versículos 10-12).

El judaísmo tenía poca consideración por los solteros, y parece que el término ofensivo "eunuco" pudo haber sido usado como una especie de insulto a Jesús porque no estaba casado. Pero, ¿cómo hace Jesús para cambiar esta insinuación ofensiva? Reconoce que algunos pueden ser solteros debido a algún defecto natural, o la maldad de otros o las circunstancias de la vida. Pero luego dice algo totalmente nuevo. Él introduce la posibilidad de ser soltero " por el Reino de los Cielos. ¡Entienda el que pueda!". Las palabras de Cristo serán entendidas por aquellos que reciben la gracia de entender esto como parte de un nuevo orden de cosas, el orden de la redención.

El celibato muestra cuál será la condición final de hombres y mujeres en el Reino. El celibato de unos pocos es un signo profético para el beneficio de muchos. Les recuerda que aunque el matrimonio es santo, hermoso y redimido por Cristo, no lo es todo. El matrimonio es una realidad que está ligada a este mundo y, por lo tanto, transitoria. Como dice Jesús: “Los hombres y mujeres de este mundo se casan, pero los que sean juzgados dignos de entrar en el otro mundo y de resucitar de entre los muertos, ya no tomarán marido ni esposa” (Lucas 20:34-35). Como dice un autor, el celibato "para el Reino de los Cielos" es un recordatorio a la gente casada de la primacía del espíritu y de Dios. Les recuerda que Dios nos ha hecho por sí mismo y por lo tanto nuestros corazones estarán siempre "insatisfechos" hasta que descansen en él.

Un segundo pasaje en el Nuevo Testamento viene de San Pablo. En la Primera Carta a los Corintios, dice que “Yo quisiera verlos libres de preocupaciones”. Pablo dice que la persona soltera está preocupada por los asuntos del Señor y por cómo agradarle, mientras que la persona casada se ocupa de asuntos mundanos – cómo complacer a su cónyuge – y así que está dividido. “Al decirles esto no quiero ponerles trampas; se lo digo para su bien, con miras a una vida más noble en la que estén enteramente unidos al Señor” (1 Cor 7: 32-35).

La “preocupación indivisible” de San Pablo por “los asuntos del Señor”, vuelve a centrar la atención en el Reino por venir, así como presenta una aplicación práctica. Un libro sobre celibato sacerdotal publicado hace varios años incluye ensayos de un ministro no católico y su esposa. El ministro protestante casado escribe: “Después de más de una década en el ministerio ordenado, he llegado a la conclusión inesperada de que hay un caso convincente para la separación disciplinada de la vocación clerical y matrimonial. Uno puede servir y honrar a Dios en ambos, por supuesto; pero la fragilidad humana se entromete. ... En algún momento, casi todos los miembros casados del clero deben tomar una decisión: ¿A cuál de mis votos, el de mi oficina o el de mi cónyuge, le debo mayor lealtad? . . . Implícitamente, el reto está presente: sacrificaré uno en el altar del otro” (Priestly Celibacy, P. Stravinskas, ed. Newman House, 2001, p. 86f).

Mucho más se podría decir de la Escritura, incluyendo la promesa de Cristo a aquellos que dejan a sus padres, esposos y propiedades por su causa; la virginidad de María y Juan el Bautista; y el tratamiento del matrimonio y la virginidad en el Libro de Apocalipsis. Me atrevo a decir que a la luz de las Escrituras la pregunta no es: ¿Por qué la vida de la Iglesia Católica incluye el celibato? La pregunta es: ¿Por qué no todas las iglesias cristianas lo practican y lo honran de alguna manera?

Ahora me gustaría decir algo sobre el celibato en la historia de la Iglesia.

Lo que la mayoría de la gente, incluidos los católicos, han oído hablar del celibato proviene de un retrato secular de la historia católica, la enseñanza y la práctica a menudo basada en la ignorancia o incluso un sesgo anticatólico. El celibato sacerdotal se presenta casi siempre de la siguiente manera: “La mayoría de los apóstoles estaban casados. El celibato fue opcional durante siglos. La Iglesia lo impuso a los sacerdotes por sus propias razones, como la protección de la propiedad. El celibato debe ser abandonado si hay escasez de sacerdotes”

Escuche lo que uno de los más grandes académicos bíblicos católicos de América, el difunto padre Raymond Brown, tiene que decir: "A menudo se da la falsa impresión de que el celibato sacerdotal es una imposición medieval. Es cierto que una ley aplicable a toda la Iglesia occidental deriva de la Edad Media. . . pero en ciertas áreas de Occidente la costumbre del celibato para los sacerdotes puede ser documentada alrededor de año 300. Incluso en las áreas donde había un clero casado, generalmente el matrimonio tenía que ser acordado antes de la ordenación; era muy extendida la costumbre de que un sacerdote ordenado no podía casarse. La primera ley que impone el celibato apareció en España en el año 306, y el movimiento fue tan fuerte que el Concilio de Nicea (325) debatió la conveniencia de hacer obligatorio el celibato para el clero" (Priest and Bishop, nota, p. 26).

El padre Brown explica; "En el Nuevo Testamento no se exigía el celibato de todos los que siguieron a Jesús o incluso a los Doce, sino que fue sostenido como un ideal para aquellos que fueron capaces de soportarlo" (Mateo 19:12; 1 Corintios 7:7-9). Puesto que este ideal fue sostenido precisamente por el Reino de los Cielos, desde un período muy temprano la Iglesia no ha considerado ilógico buscar candidatos dispuestos a vivir por el ideal del celibato entre aquellos que quieren dedicarse de una manera especial a la promoción del Reino de los Cielos. Al establecer una ley que sólo permite un clero célibe, la Iglesia Católica Occidental ha dado un testimonio público a gran escala de la vida célibe" (ibid.).

La conclusión es que el celibato, procedente de Cristo, no sólo era altamente estimado, sino también practicado desde el principio. Una erudición reciente ha sostenido que el celibato sacerdotal es apostólico en sus orígenes, y no un desarrollo posterior. La primera tradición cristiana no es unánime en cuanto a qué los apóstoles estaban casados, pero sugiere que aquellos apóstoles que estaban casados vivían en una condición de abstinencia conyugal de acuerdo con Lucas 18:28-30, donde leemos: “Pedro dijo: ‘Ya ves que nosotros hemos dejado todo lo que teníamos y te hemos seguido’. Jesús respondió: ‘Yo les aseguro que ninguno dejará casa, esposa, hermanos, padres o hijos a causa del Reino de Dios sin que reciba mucho más en el tiempo presente y, en el mundo venidero, la vida eterna’”.

Otra acusación es que la Iglesia Católica ha puesto una interpretación demasiado amplia sobre las palabras de Jesús sobre el celibato voluntario por el bien del Reino, imponiéndolo a todos sus sacerdotes. No puedo mejorar la sucinta respuesta de otro sacerdote, el padre Raniero Cantalamessa. Él escribe: "Es cierto que Jesús no impuso la elección del celibato, pero tampoco la Iglesia la impone, mucho menos prohíbe que alguien se case. Ver el celibato de los sacerdotes católicos bajo esta luz es una grave distorsión. La Iglesia sólo ha establecido esto como uno de los requisitos para aquellos que desean ejercer el ministerio sacerdotal, que sigue siendo una elección libre. La Iglesia copia el acercamiento de Jesús al joven rico y dice: ‘Si quieres trabajar conmigo, acepta una vida de castidad y luego ven a servirme’. ¡Si quieres!, puesto que el sacerdocio es un llamado a servir a la Iglesia como compañeros de trabajo del Obispo, seguramente tiene el derecho de determinar los requisitos para tal servicio” (Virginity, p. 13). Podríamos decir que con el paso del tiempo, el valor evangélico del celibato no se ha exigido menos, sino más bien entendido como parte del discipulado del clero.

Dentro de la memoria viva de muchos de nosotros, el celibato clerical recibió su reafirmación más definitiva en el Concilio Vaticano II. La Constitución Dogmática sobre la Iglesia Lumen Gentium elogia el celibato como "un incentivo para la caridad" y "una fuente particular de fecundidad espiritual en el mundo" (no. 42).

A partir de esta afirmación, el Decreto del Concilio sobre la Vida y el Ministerio de Sacerdotes continúa explicando la "multifacética aptitud del celibato para el sacerdocio". Después de reconocer todas las raíces bíblicas del celibato antes mencionadas, los Padres Conciliares enseñan que el actual requisito de Celibato "en la medida en que concierne a los destinatarios del sacerdocio, el Santo Sínodo lo aprueba y confirma de nuevo. Confía plenamente en que este don del Espíritu, tan apropiado para el sacerdocio del Nuevo Testamento, será dado en abundancia por el Padre, siempre y cuando los que participan en el sacerdocio de Cristo a través del sacramento del Orden, así como Toda la Iglesia, oren con humildad y fervor por él" (no. 16).

Desde hace medio siglo, la Iglesia ha buscado con notable dedicación y generosidad la visión del Concilio y responder a su desafío de renovar la Iglesia para que pueda cumplir con mayor eficacia su misión evangelizadora en nuestra época. El Concilio habló de una "plena confianza" en que este don del Espíritu "será dado en abundancia por el Padre". Necesitamos tener fe en lo que el Concilio enseña sobre el celibato sacerdotal, y compartir su confianza sobre cuán abundante otorgará esta gracia el Padre, siempre y cuando "oremos humildemente y con fervor por ella".